14 Ιουλίου 2024

Το να τα κάνεις πάνω στο φεγγάρι είναι μια βρώμικη υπόθεση

Περίληψη Άρθρου:

Η αντιμέτωπιση των αποβλήτων, ακόμη και σε διαστημικές αποστολές όπως ο Απόλλωνας, θέτει νομικά, ηθικά και επιστημονικά ερωτήματα. Η έρευνα για το πώς τα μικρόβια υπομένουν τις συνθήκες στο φεγγάρι θα μπορούσαν να ρίξουν φως στην προέλευση της ζωής στο σύμπαν. Μελετώντας βιομοριακές αλληλουχίες σε δείγματα αποβλήτων, οι επιστήμονες στοχεύουν στην κατανόηση των γενετικών μεταλλάξεων και της πιθανής μικροβιακής επιβίωσης σε ακραία περιβάλλοντα. Η κατανόηση της διαχείρισης των αποβλήτων στο διάστημα μπορεί επίσης να ωφελήσει τη Γη βελτιώνοντας τις πρακτικές αποχέτευσης για δισεκατομμύρια ανθρώπους και την αντιμετώπιση περιβαλλοντικών ανησυχιών που σχετίζονται με τη μόλυνση των λυμάτων και την αλλαγή του κλίματος.

 

Κύρια σημεία του άρθρου:

  • Η διαχείριση των αποβλήτων σε διαστημικές αποστολές όπως ο Apollo εγείρει νομικά, ηθικά και επιστημονικά ερωτήματα
  • Η έρευνα για το πώς επιβιώνουν τα μικρόβια στο φεγγάρι μπορεί να δώσει μια εικόνα για την προέλευση της ζωής στο σύμπαν
  • Η μελέτη των βιωματικών αλληλουχιών σε δείγματα αποβλήτων βοηθά στην κατανόηση των γενετικών μεταλλάξεων και της μικροβιακής επιβίωσης σε ακραία περιβάλλοντα
  • Η γνώση από τη διαχείριση των αποβλήτων στο διάστημα  μπορεί να βελτιώσει τις πρακτικές αποχέτευσης για δισεκατομμύρια ανθρώπους στη γη
  • Μπορεί να βοηθήσει στην αντιμετώπιση των περιβαλλοντικών ανησυχιών που σχετίζονται με τη μόλυνση λυμάτων και την αλλαγή του κλίματος
  • Η NASA ξεκίνησε το 2020 το Lunar Loo Challenge, το οποίο κάλεσε την παγκόσμια κοινότητα να υποβάλει "τις νέες σχεδιαστικές ιδέες τους για συμπαγείς τουαλέτες


Αναλυτικά το άρθρο:

Εάν οι άνθρωποι πρόκειται να επιστρέψουν στο φεγγάρι, οι διαστημικοί οργανισμοί και οι κυβερνήσεις πρέπει να καθορίσουν τις νομικές, ηθικές και πρακτικές διαστάσεις της διαχείρισης των εξωγήινων αποβλήτων.

Όλοι τα κάνουν, ακόμη και οι αστροναύτες. Στην πραγματικότητα, η πρώτη φωτογραφία που τράβηξε ποτέ ο Neil Armstrong από την επιφάνεια του φεγγαριού δείχνει μια σακούλα απορριμμάτων που εκτοξεύτηκε και η οποία μπορεί κάλλιστα να περιέχει κόπρανα. Τα πληρώματα του Apollo άφησαν συνολικά 96 σακούλες με απόβλητα, συμπεριλαμβανομένων ούρων και κοπράνων, σε έξι περιοχές προσεδάφισης, οι οποίες βρίσκονται ακόμα εκεί μέχρι σήμερα: μια ουράνια υπενθύμιση ότι όπου κι αν πάει ο άνθρωπος, φέρνουμε τα περιττώματά μας μαζί μας.

Αυτές οι σακούλες εκτίναξης του Apollo, που μερικές φορές συντομογραφούνται ως "σακούλες για τα κόπρανα", έχουν γίνει αντικείμενο μεγάλου ενδιαφέροντος και εικασιών από τότε που εναποτέθηκαν στο φεγγάρι πριν από 50 και πλέον χρόνια. Τα ανθρώπινα περιττώματα είναι γεμάτα με μικροβιακή ζωή, πράγμα που σημαίνει ότι το φεγγάρι φιλοξένησε ζωή στην επιφάνειά του για άγνωστο χρονικό διάστημα μετά από κάθε προσεδάφιση του Apollo. Το να μάθουμε πόσο καιρό επιβίωσαν αυτά τα μικρόβια στα εξωγήινα περιττώματα θα αποκάλυπτε δελεαστικές πληροφορίες για το μυστήριο της προέλευσης της ζωής στη Γη και την πιθανή ύπαρξή της αλλού. Οι σάκοι εγείρουν επίσης ερωτήματα σχετικά με την πολιτιστική μας κληρονομιά και τις περιβαλλοντικές επιπτώσεις στο σεληνιακό περιβάλλον, ενώ υπογραμμίζουν το δυσεπίλυτο πρόβλημα της διαχείρισης και της διάθεσης των βιολογικών αποβλήτων εκτός Γης.

Αυτά τα θέματα είναι πιο επίκαιρα από ποτέ τώρα που υπάρχει μια νέα ώθηση, τόσο από τις κυβερνήσεις όσο και από εμπορικούς φορείς, για την επιστροφή των ανθρώπων στην επιφάνεια της σελήνης, ενδεχομένως για διαμονή εβδομάδων, μηνών ή -στα πιο αισιόδοξα οράματα- επ' αόριστον.

"Αν πρόκειται να υπάρχουν άνθρωποι που θα ζουν μόνιμα στο φεγγάρι, δεν θέλετε να υπάρχουν σακούλες με περιττώματα", λέει η Melissa de Zwart, καθηγήτρια στο Πανεπιστήμιο της Αδελαΐδας, η οποία ειδικεύεται στις νομικές και ρυθμιστικές πτυχές του διαστήματος ή του περιβάλλοντος, συμπεριλαμβανομένου του φεγγαριού. "Είναι ένας κίνδυνος. Είναι αντιαισθητικό. Δεν είναι αυτό που θέλουμε να κάνουμε. Το ερώτημα λοιπόν είναι, ποια είναι τα περιβαλλοντικά πρότυπα που θα εφαρμόσουμε. Προς το παρόν δεν έχουμε σκληρούς και σταθερούς κανόνες".

Η βρώμικη υπόθεση της διαχείρισης και της διάθεσης των αποβλήτων στο διάστημα έχει ταλαιπωρήσει τους αστροναύτες και τους σχεδιαστές αποστολών από τότε που αρχίσαμε να εκτοξεύουμε τα σώματά μας στο διάστημα. "Όταν συζητούνται οι βιολογικές λειτουργίες του ανθρώπου, είναι πιθανότερο να προκαλούν γέλιο παρά να διεγείρουν το ενδιαφέρον", παραπονέθηκαν οι συγγραφείς μιας εργασίας του 1971 για το θέμα. Όμως, παρά τον ταμπού χαρακτήρα του θέματος, η ομάδα τόνισε την κεντρική σημασία του για τις ανθρώπινες διαστημικές πτήσεις, σημειώνοντας ότι "οι αστροναύτες έμαθαν γρήγορα τη σημασία της βαρύτητας στη μηχανική της αφόδευσης".

Πράγματι, θεωρούμε δεδομένο ότι όταν πηγαίνουμε στην τουαλέτα στη Γη, τα ούρα και τα κόπρανά μας διαχωρίζονται βοηθητικά από το σώμα μας χάρη στις δυνάμεις που διέπουν τα αντικείμενα με μάζα: η βαρύτητα επηρεάζει τα κόπρανα όπως ακριβώς επηρεάζει τους πλανήτες και τους ανθρώπους. Όμως σε μικρο- ή σεληνιακή βαρύτητα, τα απόβλητα δεν αποσυνδέονται τόσο εύκολα από το σώμα και μπορεί να συμπεριφέρονται απρόβλεπτα στην αποθήκευση, εμπνέοντας αξιομνημόνευτες φράσεις όπως το "fecal popcorning", που αναφέρεται στις κινήσεις των αστρο-περιττωμάτων καθώς αναπηδούν στις πλευρές των δεξαμενών συγκράτησης των διαστημικών τουαλετών.

"Βασικά, στο διάστημα ο άνθρωπος δεν έχει πλέον τη βαρύτητα για να τον βοηθήσει να τραβήξει τα κόπρανα μακριά από τον πρωκτό", εξηγεί ο David Munns, καθηγητής ιστορίας της επιστήμης και της τεχνολογίας στο John Jay College του City University of New York, ο οποίος πρόσφατα συνέγραψε ένα βιβλίο για τη διαχείριση των αποβλήτων στο διάστημα με τον Kärin Nickelsen, καθηγητή στο Ludwig Maximilian University του Μονάχου. "Γίνεται πραγματικά ένα κολλώδες υγρό επιφανειακής τάσης. Καθώς είναι οργανικά ενεργό, πρέπει να δοθεί εξαιρετική προσοχή για να διασφαλιστεί ότι κάποιος καθαρίζει".

Στην αυγή της διαστημικής εποχής, τα αμερικανικά πληρώματα κυριολεκτικά απλώς έβαζαν μια σακούλα στον ποπό τους όταν έπρεπε να πάνε, ένα σύστημα που είχε ως επαίσχυντο αποτέλεσμα να διαφεύγουν περιττώματα μέσα από την άκατο διοίκησης του Apollo 10 και την απόφαση του αστροναύτη Frank Borman να μην κάνει τίποτα για περισσότερο από μια εβδομάδα στους Δίδυμους 7 για να αποφύγει τις σχετικές ταπεινώσεις.

Σήμερα, ο Διεθνής Διαστημικός Σταθμός διαθέτει τουαλέτες με σωλήνα και κεφαλή που χρησιμοποιούν αναρρόφηση για την απομάκρυνση των ούρων και των κοπράνων, παρέχοντας λίγο περισσότερη άνεση και ευκολία στους αστροναύτες. Όμως οι επιστήμονες δεν έχουν αναπτύξει ένα κυκλικό σύστημα που να μπορεί να απορρίψει όλα τα βιολογικά απόβλητα που παράγονται από τους ανθρώπους στο διάστημα - ούρα, κόπρανα, εμετό και αίμα περιόδου - γεγονός που αποτελεί ένα σημαντικό τεχνολογικό κενό για τη μελλοντική εξερεύνηση του διαστήματος από τον άνθρωπο.

Τώρα, η NASA ηγείται του προγράμματος Artemis, μιας διεθνούς προσπάθειας για την επιστροφή ανθρώπων στη σεληνιακή επιφάνεια, και η διαστημική υπηρεσία της Κίνας στοχεύει επίσης να προσγειώσει πληρώματα στο φεγγάρι την επόμενη δεκαετία. Πολλοί ηγέτες του εμπορικού διαστημικού τομέα, συμπεριλαμβανομένου του ιδρυτή του ομίλου Virgin, Ρίτσαρντ Μπράνσον, προβλέπουν ότι πολίτες θα επισκεφθούν μια μέρα το φεγγάρι ως τουρίστες. Για να πετύχουμε αυτά τα φιλόδοξα οράματα, πρέπει να πετάξουμε τις σακούλες για τα κόπρανα, τις διαστημικές πάνες και τις περιττές ακαθαρσίες του παρελθόντος και να αγκαλιάσουμε τη σεληνιακή τουαλέτα του μέλλοντος.

Για το σκοπό αυτό, η NASA ξεκίνησε το 2020 το Lunar Loo Challenge, το οποίο κάλεσε την παγκόσμια κοινότητα να υποβάλει "τις νέες σχεδιαστικές ιδέες τους για συμπαγείς τουαλέτες που μπορούν να λειτουργήσουν τόσο στη μικροβαρύτητα όσο και στη σεληνιακή βαρύτητα". Η νικήτρια ιδέα, με τίτλο Translunar Hypercritical Repository 1, ή THRONE, εμπνεύστηκε εν μέρει από το προϊόν diaper genie που θα είναι οικείο σε πολλούς γονείς μικρών παιδιών, το οποίο σφραγίζει τα απορρίμματα σε πλαστικό αμέσως μετά την απόρριψή τους, για να μειώσει τη μυρωδιά.

Αλλά πού πρέπει να πηγαίνουν αυτά τα απόβλητα και τι πρέπει να γίνει με αυτά; Ο διαγωνισμός της NASA ήταν μια προσπάθεια καταιγισμού ιδεών, οπότε δεν είναι σαφές προς το παρόν πόσα από τα σχεδιαστικά χαρακτηριστικά του νικητή ή των φιναλίστ θα εμφανιστούν στο απόλυτο σεληνιακό Loo, ή πώς τα πληρώματα του Artemis θα διαχειρίζονται και θα απορρίπτουν τα απόβλητα στην επιφάνεια. "Τα σχέδια διαχείρισης των αποβλήτων είναι ακόμη υπό εξέταση, αλλά στόχος της NASA είναι να ελαχιστοποιήσει τις πιθανές επιπτώσεις στη σεληνιακή επιφάνεια", λέει ο Michael Rapley, αναπληρωτής διευθυντής του διαμερίσματος του πληρώματος του Human Landing System στο διαστημικό κέντρο Johnson της NASA.

Οι ανθρώπινες διαστημικές πτήσεις δεν μπορούν να πραγματοποιηθούν χωρίς επιτυχημένες λύσεις για τη διαχείριση των ανθρώπινων αποβλήτων, σημειώνει ο Ράπλεϊ. "Μία από τις βασικές προκλήσεις για τη NASA και τους εταίρους της Artemis κατά τη διάρκεια αυτών των σεληνιακών αποστολών επόμενης γενιάς είναι η ανάπτυξη ενός συστήματος διαχείρισης αποβλήτων που μπορεί όχι μόνο να συλλέγει με επιτυχία τα απόβλητα σε περιβάλλον έλλειψης βαρύτητας, όπως στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό σε χαμηλή γήινη τροχιά, αλλά και σε βαρύτητα ενός έκτου, ενώ βρίσκεται στη σεληνιακή επιφάνεια".

Όποιος και αν είναι ο τελικός σχεδιασμός του Artemis, θα ενσωματώνει περισσότερα από 50 χρόνια καινοτομίας στις διαστημικές πτήσεις. Αλλά για τα πληρώματα του Apollo, υπήρχε μια απλούστερη λύση, που είχε τις ρίζες της στην αναγκαιότητα: κάθε μη απαραίτητη μάζα, συμπεριλαμβανομένων των αποβλήτων τουαλέτας, εγκαταλείφθηκε για να διασφαλιστεί ότι το διαστημόπλοιο τους θα έφτανε πίσω στη Γη. Ο ενδεχόμενος κίνδυνος μόλυνσης του σεληνιακού περιβάλλοντος με μικρόβια κοπράνων υπερκαλύφθηκε από την πρακτική υποχρέωση να επιστρέψουν οι αστροναύτες με ασφάλεια στην πατρίδα.


Αυτός ο συμβιβασμός είναι κατανοητός, αλλά η παρουσία περιττωμάτων στο φεγγάρι είναι μια "βακτηριολογική Δαμόκλειος σπάθη", έγραψε ο Hugo Lopez, ερευνητής στο Εθνικό Κέντρο Επιστημονικών Ερευνών της Γαλλίας, σε μια μελέτη του 2020. "Το περιεχόμενο αυτών των σάκων θα μπορούσε, μακροπρόθεσμα, να προκαλέσει σημαντικές ανησυχίες για το σεληνιακό περιβάλλον καθώς και για τις ανθρώπινες επιστημονικές δραστηριότητες που διεξάγονται στο φεγγάρι". Και όχι μόνο αυτό, αλλά "η εισαγωγή γήινων ουσιών στο φεγγάρι ή σε άλλα ουράνια σώματα θα μπορούσε, μόνιμα, να θέσει σε κίνδυνο την ύπαρξη πιθανών αυτόχθονων μορφών ζωής".

Με άλλα λόγια, υπάρχει μια πολύ μικρή πιθανότητα τα ανθρώπινα μικρόβια να παρεμβαίνουν στη ζωή των εξωγήινων στο φεγγάρι. Αυτό είναι ένα εξαιρετικά απίθανο αποτέλεσμα, δεδομένης της αφιλόξενης φύσης του φεγγαριού, αλλά επειδή είναι μια πιθανότητα, ο Mark Lupisella, υπεύθυνος για την ολοκλήρωση της εξερεύνησης στο Κέντρο Διαστημικών Πτήσεων Goddard της NASA, πρότεινε μια ρομποτική αποστολή για την προμήθεια δειγμάτων από τις σακούλες με τα περιττώματα σε μια από τις τοποθεσίες προσεδάφισης του Απόλλωνα. Η ανάλυση αυτών των δειγμάτων θα μπορούσε να αποκαλύψει αν τα μικρόβια στις σακούλες επιβίωσαν ή ακόμη και αν διασκορπίστηκαν στο ευρύτερο σεληνιακό περιβάλλον, κάτι που αποτελεί κρίσιμη πληροφορία για τη μελλοντική εξερεύνηση.

"Πρόκειται για ένα φυσικό πείραμα 50 ετών - δεν έχουμε καμία τέτοια περίπτωση στη Γη", λέει ο Lupisella για τα αδιατάρακτα περιττώματα. "Δεν έχουμε πολλούς λόγους να πιστεύουμε ότι υπάρχουν ιθαγενή μικρόβια στη Σελήνη, αλλά ποτέ δεν ξέρεις", συνεχίζει. "Ακόμα και αν ανιχνεύονταν μικρόβια που δεν ήταν αυτόχθονα στη Σελήνη, τα οποία προέρχονταν από τη Γη, είτε φυσικά -κάτι που είναι απίθανο αλλά πιθανό- είτε από πηγές όπου προσγειώθηκαν άνθρωποι, αυτό θα ήταν πραγματικά ωραίο να το γνωρίζουμε".

Αυτές οι ανησυχίες εμπίπτουν στην ομπρέλα της πλανητικής προστασίας, ένας όρος που περιλαμβάνει τόσο την "προς τα εμπρός" μόλυνση, κατά την οποία η γήινη ζωή μεταφέρεται σε μια εξωγήινη επιφάνεια, όσο και την "προς τα πίσω" μόλυνση, η οποία αναφέρεται στην υποθετική εξωγήινη ζωή που μεταφέρεται πίσω στη Γη.

Οι ισχύοντες κανόνες στο πλαίσιο της Επιτροπής Διαστημικής Έρευνας, ενός διεθνούς μη κυβερνητικού οργανισμού που προωθεί την παγκόσμια συνεργασία για την επιστημονική έρευνα στο διάστημα, απαγορεύουν δραστηριότητες που θα μπορούσαν να επιτρέψουν οποιαδήποτε μορφή μόλυνσης. Πράγματι, υπάρχουν περιοχές του Άρη, για παράδειγμα, που ακόμη και τα ρομπότ δεν πρέπει να εξερευνούν, σύμφωνα με τις συστάσεις της επιτροπής, επειδή έχουν μεγαλύτερη πιθανότητα να περιέχουν ζωή του παρελθόντος ή του παρόντος. Έχοντας αυτό κατά νου, αξίζει να σημειωθεί ότι η κύρια περιοχή-στόχος για τις νέες αποστολές στο φεγγάρι, συμπεριλαμβανομένης της Artemis, είναι ο σεληνιακός νότιος πόλος, ο οποίος περιέχει πάγο στους σκιώδεις κρατήρες του, ένα περιβάλλον που παρουσιάζει μεγαλύτερους κινδύνους για μόλυνση.

Οι σακούλες με τα περιττώματα του Απόλλωνα αφέθηκαν στο φεγγάρι πριν από τη θέσπιση των κατευθυντήριων γραμμών της Επιτροπής Διαστημικής Έρευνας, οι οποίες δεν είναι δεσμευτικές, αλλά ο Lopez πρότεινε στην εργασία του ότι μια παρόμοια απόρριψη αποβλήτων στο φεγγάρι θα μπορούσε να απαγορευτεί σήμερα. Αυτός ο νομικός λόγος δεν έχει δοκιμαστεί.

Εκτός από τον κίνδυνο μόλυνσης, η εγκατάλειψη ξένου βιολογικού υλικού στο φεγγάρι και σε άλλα σώματα θα μπορούσε να αντιμετωπίσει αντιδράσεις από το κοινό. Πρόσφατα, το ιθαγενές αμερικανικό έθνος των Ναβάχο εξέφρασε την αντίθεσή του σε μια ιδιωτική σεληνιακή προσεδάφιση που θα μετέφερε στο φεγγάρι αποτεφρωμένα ανθρώπινα λείψανα, αποκαλώντας την πρακτική αυτή "βαθιά βεβήλωση". Η αποστολή, η Peregrine Mission One της Astrobiotic, απέτυχε να φθάσει στη σεληνιακή επιφάνεια, αλλά αυτή η σύγκρουση αξιών μπορεί να αναζωπυρωθεί ξανά καθώς οι αποστολές στην επιφάνεια πολλαπλασιάζονται, και θα μπορούσε τελικά να συμπεριλάβει τα βιολογικά απόβλητα στο φεγγάρι.

Εκτός από τα νομικά και ηθικά διλήμματα, οι σακούλες απορριμμάτων του Apollo έχουν επίσης εμπνεύσει συναρπαστικά επιστημονικά ερωτήματα. Πόσο καιρό άντεξαν αυτά τα μικροβίων στη Σελήνη; Προκάλεσε η έκθεση σε τόσο αντίξοες συνθήκες μεταλλάξεις ή προσαρμογές; Δεδομένου ότι όλα τα είδη στη Γη προέρχονται από μικρόβια, αυτή η ερευνητική γραμμή θα ρίξει νέο φως στα μεγάλα μυστήρια του πώς και πού αναδύεται η ζωή στο σύμπαν. Οι απαντήσεις σε μερικά από τα πιο βαθιά και αρχαία ερωτήματα σχετικά με τη θέση μας στο σύμπαν μπορεί πράγματι να περιμένουν στις 55χρονες χρησιμοποιημένες πάνες του Νιλ Άρμστρονγκ.

"Είμαστε αυτή η πολλαπλότητα", λέει η Katherine Sammler, ανθρωπογεωγράφος στο Πανεπιστήμιο του Twente στην Ολλανδία, η οποία έχει γράψει για τη διαχείριση των αποβλήτων στο διάστημα μέσα από το πρίσμα της κριτικής κοινωνικής θεωρίας. "Φέρνουμε μαζί μας μη ανθρώπινους επιβάτες, όπως μικρόβια και βακτήρια, καθώς και τα ίδια μας τα σώματα και τα πράγματα που μπαίνουν και βγαίνουν από αυτά. Πρέπει να σκεφτούμε τους επιβάτες που έρχονται μαζί μας και την εμπειρία τους από τη βαρύτητα και την ακτινοβολία στο φεγγάρι". Οι σάκοι με τα απόβλητα θα είναι πλούσιοι χώροι για την πραγματοποίηση ερευνών, προσθέτουν. "Τι υπάρχει εκεί; Τι έχει απομείνει;"

Στην ιδέα της αποστολής του, ο Lupisella προτείνει να απαντηθούν μερικά από αυτά τα ερωτήματα με τη διεξαγωγή βιομοριακής αλληλουχίας, μεταξύ άλλων πειραμάτων, σε δείγματα από τα περιττώματα των αστροναυτών του Apollo. Αυτές οι προσπάθειες θα μπορούσαν ενδεχομένως να αποκαλύψουν αν τα μικρόβια παρουσίασαν μεταβαλλόμενο ρυθμό γενετικών μεταλλάξεων μετά τον εγκλωβισμό τους στη Σελήνη, γεγονός που υποθετικά θα μπορούσε να προσφέρει ένα προσαρμοστικό πλεονέκτημα. Η Lupisella είναι επίσης περίεργη για το αν τυχόν μικροβιακά σπόρια στις σακούλες θα μπορούσαν να αναβιώσουν υπό τις κατάλληλες συνθήκες.

"Γνωρίζουμε ήδη ότι η ζωή έξω από τον άνθρωπο είναι εύρωστη και μπορεί να επιβιώσει σε περίεργα περιβάλλοντα, αλλά αν το ανθρώπινο μικροβίωμα μπορεί να επιβιώσει σε αυτά τα περιβάλλοντα, όπως ας πούμε στη Σελήνη, αυτό αποτελεί ακόμη πιο ισχυρή ένδειξη για το πόσο επίμονη μπορεί να είναι η ζωή", λέει ο Lupisella. "Θα ήταν ένα ακόμη στοιχείο που θα έλεγε ότι είναι λίγο πιο εύκολο να πιστέψουμε ότι η ζωή μπορεί να υπάρχει σε πολλά μέρη σε όλο τον γαλαξία, το ηλιακό σύστημα και το σύμπαν γενικότερα".

Οι αστροναύτες έχουν αναφέρει συχνά ότι η νούμερο ένα ερώτηση που δέχονται από μαθητές είναι πώς πηγαίνουν στην τουαλέτα στο διάστημα. Πρόκειται για μια απλή ερώτηση που αποκαλύπτει ένα πολύπλοκο και διαρκώς εξελισσόμενο σύνολο προκλήσεων, πολλές από τις οποίες παραμένουν άλυτες. Δεν είναι σαφές ότι θα μπορέσουμε ποτέ να ξεκλειδώσουμε ικανοποιητικές λύσεις σε αυτά τα προβλήματα, αλλά η συνεχιζόμενη προσπάθεια να αντιμετωπίσουμε τα νομικά, ηθικά και πρακτικά εμπόδια της διαχείρισης των αποβλήτων στο διάστημα θα αποδώσει και εδώ στη Γη.

"Είμαι τόσο ενθουσιασμένος που εργάζομαι πάνω σε διαστημικά θέματα, επειδή έχουμε την ευκαιρία να κάνουμε κάτι καλύτερο", λέει ο de Zwart. "Θα πρέπει να προχωρήσουμε με τρόπο βιώσιμο και υπεύθυνο. Θα πρέπει να σκεφτόμαστε πώς θα ελαχιστοποιήσουμε τα απόβλητα. Φυσικά, αν μπορέσετε να σπάσετε αυτό το "καρύδι" για το διάστημα, τότε αυτό θα έχει τεράστια οφέλη στη Γη, ώστε να μπορέσουμε να βοηθήσουμε το παιχνίδι μας εδώ σχετικά με τη διαχείριση και τη διάθεση των αποβλήτων".

Για παράδειγμα, δισεκατομμύρια άνθρωποι στη Γη δεν έχουν πρόσβαση σε ασφαλείς υπηρεσίες υγιεινής, μια κατάσταση που έχει κινητοποιήσει εκστρατείες για την κατασκευή πιο καινοτόμων τουαλετών και συστημάτων αποχέτευσης. Εν τω μεταξύ, ο αυξανόμενος αριθμός των ζώων παγκοσμίως και οι δισεκατομμύρια τόνοι περιττωμάτων που παράγουν κάθε χρόνο, επιβαρύνουν τα προγράμματα διαχείρισης αποβλήτων. Τα λύματα συχνά μολύνουν το περιβάλλον και εκθέτουν τους ανθρώπους σε κινδύνους για την υγεία, συμπεριλαμβανομένων των αναπνευστικών ασθενειών ή των παθογόνων παραγόντων που σχετίζονται με τα απόβλητα. Τα συστήματα αποχέτευσης συμβάλλουν επί του παρόντος στις εκπομπές αερίων του θερμοκηπίου, ενώ οι επιπτώσεις της κλιματικής αλλαγής, συμπεριλαμβανομένων ακραίων καιρικών φαινομένων όπως πλημμύρες ή τυφώνες, επιβάλλουν μεγαλύτερη πίεση στις υποδομές αποβλήτων.

"Ίσως η ανθρωπότητα μπορεί να αποφύγει τις χειρότερες επιπτώσεις της παγκόσμιας κλιματικής αλλαγής αγκαλιάζοντας αυτό που ακόμη και το στρατιωτικο-βιομηχανικό σύμπλεγμα αποφάσισε ότι είναι απολύτως απαραίτητο για κάθε διαστημόπλοιο, δηλαδή ένα βιοαναγεννητικό σύστημα υποστήριξης της ζωής", αναφέρουν οι Munns και Nickelsen στο βιβλίο τους.

"Γράφοντας ένα βιβλίο για το τι έκαναν οι άνθρωποι με τα περιττώματά τους στο διάστημα, γράψαμε επίσης ένα βιβλίο που μιλάει για το πρόβλημα του τι πρέπει να κάνουν οι άνθρωποι με τα περιττώματά τους στη Γη", καταλήγουν.

Πηγή: Pooping on the Moon Is a Messy Business